“我们会发现更多这样的星球,K2-18b 很可能是在给此后一系列令人激动的发现打个头阵。”

有史以来第一次,天文学家们在一颗超级类地行星的大气层中发现了水蒸气,这颗行星在其恒星的宜居带内运行。这一发现意味着液态水也可能存在于这颗行星的岩石表面 —— 换句话说,在排查了数千颗系外行星之后,这是目前天文学家找到的对人类最宜居的星球。

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这颗被命名为 K2-18b 的行星由 NASA 的哈勃太空望远镜发现,位于距地球110光年的狮子座星系。以前科学家们也不是没在系外行星上发现过水,但这是第一次在一颗超级类地行星上找到了水的迹象(超级类地行星的质量在一个地球到十个地球之间)。K2-18b 的直径是地球的两倍,也就是说体积是地球的八倍,密度约为海王星的两倍,组成成分最类似火星或月球 —— 因此科学家们推测这应该是个有着岩石表面的星球。

此外,适宜的气温也是科学家们认为这颗星球宜居的一大原因。K2-18b 绕着一颗较为温和的红矮星运动,科学家们推测 K2-18b 的温度在-73°C 至47°C 之间。要知道地球上某些地方 —— 比如非洲、澳大利亚和美国西南部地区等 —— 温度跨度也能达到-84°C 至49°C。现在水、固态表面和温度这三个类地特征都齐备了。

但科学家们也说不准,毕竟他们暂时还没法详细探测出 K2-18b 的大气成分具体都有些什么 —— 这得交给下一代先进的天文望远镜来完成了。但这不妨碍这一发现依旧振奋人心。两年前的平安夜探测设备第一次检测到水的迹象,研究团队还不敢相信;现在他们已经有信心说:“我们会发现更多这样的星球,K2-18b 很可能是在给此后一系列令人激动的发现打个头阵。”


头图来自:ESO

编译: 方之澜

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